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Michel Herr

Music for sextet and string quartet

Tracks :

1. The right choices ? (M. Herr)
2. Pages and chapters (M. Herr)
3. Unexpected encounters (M. Herr)
4. The positive side (M. Herr)
5. I think of you (M. Herr / Lyrics : Judy Niemack) (based on "Thinking of you")
6. Modules (M. Herr)
7. Chemistry and mystery (M. Herr)
8. String positive (M. Herr)
9. Second look (M. Herr)

Musicians :

Bert Joris - trumpet, flugelhorn
Paul Heller - tenor sax
Peter Hertmans - guitar
Nathalie Loriers - piano
Sam Gerstmans - double bass
Dré Pallemaerts - drums
Guest : Tutu Puoane - vocals (on "I think of you")
+ string quartet :
Benoît Leseure - 1st violin
Pierre Heneaux - 2nd violin
Jean-François Durdu - viola
Merryl Havard - cello

Compositions, arrangements and musical supervision by Michel Herr.

Recorded Nov. 8, 9 & 10, 2018, at Dada studio, Brussels. Released on October 4, 2019. CD (Igloo IGL 308).
Released in France on December 6, 2019, distribution : Socadisc.

See also the
photos of the recording session.

Michel Herr received the Sabam Jazz Award as a composer/arranger for this album.

This album is available for purchase a.o. on the
Igloo web site and all major platforms (Spotify, Deezer, iTunes Store, Google Play, Amazon Music, Tidal, Apple Music, Napster, HMV & Books in Japan).

More info on the Michel Herr Positive Tentet here : English | French.

From the liner notes of the CD :
"Since I have in recent years refocused my musical activities on writing (compositions and arrangements), I had the opportunity to initiate numerous projects, most of them in a jazz context : big band, nonet, sax section, strings, chamber, choir, symphony orchestra, etc... Several of them have not been recorded. This album partly remedies this situation.
This project especially illustrates my deep attachment to well crafted melodic lines, refined harmonies and nice grooves. An approach which contributes to give the music an organic, emotional and accessible character.
What I did here is submitting musical material to creative musicians. After that, they told their own story, with their own voice.
Needless to say that I love combining the spontaneity of a jazz ensemble with the magic of strings, which have an important and active role here. It results in a fascinating dialog.
I hope that this facet of my work will take you on an enjoyable journey.
"Positive", the title of this album, refers to the attitude I decided to adopt in the face of the pitfalls of life. It also alludes to the huge positive impact of music (and art in general) on the human being and on society.
Thanks to all the talented musicians who injected so much life into my compositions.
A special thank you to Peter Hertmans, who encouraged me to record this project and provided substantial help during the recording and the editing sessions."

Michel Herr.

Extrait des textes du CD :
"Depuis quelques années, j'ai recentré mes activités musicales sur l'écriture (compositions et arrangements). J'ai ainsi eu l'occasion d'initier de nombreux projets, la plupart dans un contexte jazz : big band, nonette, section de saxophones, cordes, orchestre de chambre, choeur, orchestre symphonique, etc...
Plusieurs d'entre eux n'ont pas été enregistrés. Cet album remédie partiellement à cette lacune.
Il illustre particulièrement mon attachement à des mélodies ciselées, des harmonies raffinées et des grooves chaleureux. Une approche qui contribue à donner à la musique un caractère organique, émotionnel et réellement accessible.
Ce que j'ai fait ici, c'est soumettre de la matière à des musiciens créatifs. Ensuite, ils se la sont appropriée pour raconter leur propre histoire.
J'ai toujours aimé combiner la spontanéité d'un ensemble de jazz avec la magie des cordes, qui ont ici un rôle de partenaire à part entière. Le dialogue qui en résulte est fascinant.
J'espère que cette facette de mon travail vous parlera.
"Positive", le titre de l'album, fait référence à l'attitude que j'essaie d'adopter face aux écueils de la vie. Il est aussi un rappel, si besoin en était, de l'impact positif considérable que la musique (et l'art en général) peut avoir sur l'être humain et la société.
Merci à tous les musiciens talentueux qui ont insufflé tant de vie dans mes compositions.
Et un merci particulier à Peter Hertmans, qui m'a encouragé à enregistrer ce projet et y a apporté une aide substantielle.

Michel Herr.

Video teaser

On YouTube, watch some images from the recording session

The Press


"Michel Herr is delivering another masterpiece, combining his composing/arranging skills with the talents of great improvisers, and a string quartet. "
Philippe Baron, radio host on RTBF radio (B)

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"In the end, however, it is Herr's arrangements - the deft application of strings to a straight-ahead jazz setting, the balance between solo and ensemble voices - that makes the greatest impression.
Stringed instruments haven't always featured prominently in jazz, but they have been there since the beginning of the story... Seen in this context, Positive continues a long tradition. Herr may not break any moulds - that was never the intention - but with this fine tentet he has produced an album of considerable beauty."

Ian Patterson,

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"I first became aware of the Belgian keyboardist, arranger, and composer Michel Herr when I heard the synth sounds he played on Belgian guitarist Philip Catherine's 'Moods Vol. I and II' albums with American trumpeter Tom Harrell. Those sounds are so subtly and seamlessly woven into the musical texture of 'Moods' that I was surprised to learn they were played in real time with the other musicians rather than overdubbed later. In recent years Herr has turned his attention mostly to composing and arranging. 'Positive' gives us some of the results. It consists of pieces written for a jazz-style sextet (trumpet, tenor sax, guitar, piano, bass and drums) plus string quartet. In the jazz world I can think of a handful of 'So-and-so plays with strings' albums ...
What immediately impresses me is how subtly and seamlessly, just as with the synth sounds on 'Moods,' the string quartet (which is conducted by Herr, by the way) is woven into the whole fabric. Just try the first track, 'The Right Choices?', and you will see what I mean. Secondly, I am pleased and maybe a little surprised at how accessible the music is. I have an involuntary association of "string quartet" (I love classical string quartet) with "serious," but 'Positive' has nothing stuffy, right-out-of-the-academy, or artificial about it.
Thirdly, the album has a nice mixture of moods and grooves. Overall it has a tranquil feel to it (try 'Second Look'). The first time I listened to it, a warm late afternoon summer sun was glowing outside the west-facing windows of my house and channeling a funnel of light across my listening room perpendicular to me on one side of the rays and my sound system on the other. It seemed the perfect setting. Don't get me wrong, though. At the compositional core is a structure for emotionally genuine improvisation and sometimes hard blowing by the sextet -- listen to Paul Heller's saxophone in the middle section of 'Unexpected Encounters,' to the to my ears Caravan-esque beginning of 'The Positive Side,' to 'Modules,' to pick some random examples.
Michel says in the CD insert that the title 'Positive' "refers to the attitude [he] decided to adopt in the face of the pitfalls of life. It also alludes to the huge positive impact of music (and art in general) on the human being and on society." Amen. He wrote and recorded these compositions before the onset of Covid-19. Right now I am dealing with the pandemic, with the latest United Nations climate report, with the teetering democracy I have grown up in and cherished but perhaps taken too much for granted, with the re-enslavement of Afghanistan women to a vicious and barbaric ideology, oh, just to name a few things. In short, it is a struggle to stay positive, but 'Positive' is positively helping!"

Randy Gibbons, blogger and jazz specialist/critic

The Press / La presse


"Musicien savant, musicien de la transmission, il conserve dans ses expressions un respect profond de l'histoire de la musique, du jazz en particulier et de ses codes, et la qualité de son écoute curieuse lui a permis de développer des qualités d'écriture et d'arrangement très cinématographiques, comme en témoigne ce disque ("String Positive"), d'une belle unité esthétique, alliées à cette fibre mélodiste propre à nombre de musiciens belges (René Thomas, Toots Thielemans, Philip Catherine sont réputés pour ça, mais c'est une qualité largement partagée au-delà des Ardennes). Michel Herr possède ainsi cette qualité de développer des récits émouvants, intimes ou rêveurs, "mis en scène" par une science d'harmoniste et d'arrangeur pour faire qu'un disque comme celui-ci est une sorte de voyage en jazz qui commence à la première note et se termine à la dernière note du disque. Les épreuves de la vie font que Michel Herr se consacre aujourd'hui et depuis déjà quelques années entièrement à la composition et à l'arrangement, et l'écoute de ce disque consacré à sa musique, où il a réuni un véritable all stars et un quartet à cordes, nous confirme dans l'idée que le plus essentiel de ce que Michel Herr possède est cette maîtrise de la matière sonore et cette intuition pour raconter des histoires. Servi par les excellents Paul Heller, Bert Joris, Peter Hertmans et une belle rythmique Nathalie Loriers, Sam Gerstmans, Dré Pallemaerts, Michel Herr sait parfaitement faire intervenir les cordes du quatuor dans l'univers du jazz, sans faire perdre son swing à la musique et sans rigidifier les musiciens, ni sans perdre le caractère classique des cordes, même celles de la contrebasse ("Pages and Chapters", "Unexpected Encounters") qui forment dans son écriture un beau contraste avec les beaux sons jazz de Bert Joris ou de Paul Heller, la guitare en single notes de Peter Hertmans, les jaillissements de Nathalie Loriers ou les accents virtuoses de Dré Pallemaerts. L'intervention de Tutu Puoane sur "I Think of You" (ou "Thinking of You") est très réussie, apportant la chaleur de sa voix à une composition éthérée, et propose une belle alternative à la version que Michel Herr, pianiste, donnait de son beau standard (avec Hein Van De Geyn et Leroy Lowe) toujours chez Igloo. "Modules" rappelle l'amour de Michel Herr pour la musique de Miles Davis, aidé par Bert Joris, et Paul Heller y fait preuve de toutes ses qualités. "Chemistry and Mystery" est sans doute une réflexion de Michel Herr sur son goût pour les alliages, et l'aspect magique de certaines rencontres sonores. "Second Look" conclut avec une poésie omniprésente ce beau voyage proposé par Michel Herr, introduites par les cordes du quatuor, de Peter Hertmans et de Sam Gerstmans nous gratifiant de beaux chorus mis en valeur par un quatuor à cordes complice, avec un Paul Heller hendersonien, un Bert Joris toujours aussi doué pour les atmosphères, et une section rythmique toujours aussi soucieuse de musique.
Les mélodies sont sans fausse complexité ou provocation sonore, comme déjà familières, permettant à n'importe quel amateur de rentrer dans l'univers de Michel Herr, mais aussi sans complaisance, et ce qu'en font les musiciens, quartet à cordes compris, sur les arrangements savants et inventifs de Michel Herr, est simplement beau. Cet album réunit le travail récent et l'apport en général de l'artiste Michel Herr, qui, pour ne plus être sur la scène en tant que pianiste, n'en continue pas moins de l'animer avec qualité."

Yves Sportis, Jazz Hot (F). Lire, sur le site, la chronique complète.

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"Michel Herr, maître arrangeur
Un quatuor à cordes, six jazzmen et un compositeur-arrangeur : le "Positive Tentet" fait sonner la musique de Michel Herr à merveille.
Michel Herr mêle sur son nouveau projet l'énergie du jazz et la magie d'un quatuor à cordes.
Positive est son premier projet personnel depuis des lustres, et c'est une petite merveille. Le résultat est à l'image du concepteur : élégance, groove, chaleur, émotion. Autant d'idées qui passent par la tête à l'écoute de ces neuf perles. Un disque qui confirme la place de Michel Herr parmi la fine fleur des compositeurs/arrangeurs européens. "

Jean-Pierre Goffin, l'Avenir (B). Lire aussi l'interview complète.

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"Michel Herr a déjà enregistré une centaine d'albums. Avec ce Positive , il parvient encore à nous surprendre. Le voici à la tête d'un tentet, et pas n'importe lequel, pour écrire et offrir une musique qui mêle sextet de jazz et quatuor à cordes. "J'ai des affinités pour cette combinaison. Ça correspond bien à ma musique", nous disait-il dans le MAD du 31 juillet. "En fait, c'est une rencontre très naturelle. La musique classique est une source d'inspiration, mais je reste un jazzman, je tiens beaucoup à la liberté des musiciens." Et quels musiciens ! ... Ce disque est intensément classe. C'est raffiné, chaleureux, contrasté. Avec ses compositions et ses arrangements, Michel Herr nous donne des ambiances sonores formidables, des grooves enjoués, des sourires et des émotions..."
Jean-Claude Vantroyen, Le Soir/Mad.

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"...une rencontre entre un combo de jazz et un quatuor à cordes, de belles mélodies et d'arrangements sophistiqués. Pensant ainsi savoir à peu près ce qui m'attendait, j'ai abordé ce disque comme on va voir un film dont on connait le scénario. Mais surprise ! The Right Choices ?, qui ouvre cet album extrêmement diversifié, m'a stupéfié : rarement (si l'on excepte quand même UDiverse de Fabrice Alleman auquel Michel Herr collaborait aussi comme arrangeur) une telle synthèse entre jazz moderne et cordes ne m'a semblé aussi profonde et naturelle, à tel point que plutôt que de spécifier "sextet plus quatuor", il serait bien plus judicieux de parler de "tentet". La présence de la guitare électrique de Peter Hertmans confère en outre à ce premier morceau un petit côté fusionnel au carrefour de divers genres. Sinon, le trompettiste Bert Joris et le saxophoniste ténor Paul Heller constituent un extraordinaire tandem dont les échanges aussi fluides que relevants laissent pantois. Quant au fameux quatuor à cordes, il est vraiment intégré dans la masse sonore, soulignant les harmonies et accentuant encore l'élégance musicale. On retrouve cette ambiance un peu groovy sur Modules qui offre à nouveau un de ces splendides solo de guitare dont Peter Hertmans a le secret.
L'éclectisme qui est une grande qualité de cet album résulte sans doute du fait qu'il s'agit d'une collection de pièces composées à diverses époques pour des contextes différents (deux thèmes ont par exemple été écrits pour des téléfilms). On a ainsi l'occasion d'entendre la chanteuse Tutu Puoane sur I Think Of You, splendide chanson avec des paroles de Judy Niemack qui, en d'autres temps, serait probablement devenue un hit de radio et peut-être même un standard. Chemistry And Mystery, comme son nom le suggère, évoque les mystères qui entouraient jadis les expériences des grands alchimistes, étant entendu que le mage au fourneau est Mr. Herr qui nous gratifie ici d'un amalgame aussi riche qu'inédit entre cordes et cuivres. Quant à String Positive, il permet d'écouter la pianiste Nathalie Loriers dont le toucher toujours délicat donne un surcroît de coeur à la musique. Michel Herr, en confiant à d'autres l'interprétation de sa musique, en grand architecte sonore, la supervise dans la pénombre du studio. L'album se referme sur Second Look qui met en exergue l'excellent travail du contrebassiste Sam Gerstmans, très présent sur ce titre.
Ces neuf plages sont le fruit d'un travail intense aussi bien de la part de celui qui les a conçues que de ceux qui ont tout donné pour les interpréter de manière aussi respectueuse que vivante. "J'espère que cette facette de mon travail vous parlera" écrit Michel Herr dans le texte accompagnant le compact. Au fil des écoutes, sa musique fait bien plus que ça : elle nous enchante ! "

Pierre Dulieu, Dragon Jazz, sélection du mois.

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"Michel Herr est un musicien complet... Pour ce Positive Tentet, il a rassemblé neuf de ses plus belles compositions et a rassemblé une équipe de rêve. Tout au long des neuf plages, on retrouve toute la qualité d'écriture du Bruxellois, son amour des mélodies qui permanent longtemps dans l'oreille ... Chaque composition est l'occasion de beaux échanges entre le bugle à la sonorité suave ou la trompette limpide de Bert Joris, le ténor incisif de Paul Heller, la guitare à la sonorité lumineuse de Peter Hertmans et le piano lyrique de Nathalie Loriers.
Michel Herr dirige ses cordes avec subtilité : elles offrent un écrin de choix aux échanges entre solistes et la rythmique est constamment présente. Une parfaite illustration de la qualité d'écriture et d'orchestration de Michel Herr, de son sens de l'équilibre entre musiciens."

Claude Loxhay, Jazzaroundmag et (B).

Lire aussi, réalisée également par Claude Loxhay, une interview intitulée "Michel Herr : Positive attitude".

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"...un jazz supérieur apte à nous faire passer l'hiver, un jus énergétique, de rythmes festifs, de brassage d'humeurs.
Composant, arrangeant, produisant les neuf morceaux d'un opus où l'on retrouve une autre référence pianistique belge - Nathalie Loriers - et un vaste spectre fourni par des guitares acides et le sax ténor obsédant. Avec même une Sud-Africaine, ..., Tutu Puoane, impressionnante sur le titre "I Think Of You".
...un quatuor; autant de caresses des cordes, comme un pont naturel entre jazz et classique...
Herr : "Parce que, finalement, la musique sert d'abord à raconter des histoires..."
Les instrumentistes bénéficient d'un espace qui leur permet l'impro et la touche personnelle."

Philippe Cornet, Le Vif (B).
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"C'est à un travail de composition et d'arrangement très sophistiqué que s'est livré Michel Herr sur le mode du "Positive"... Réussissant l'agrégation d'un sextette de jazz et d'un quatuor à cordes, Michel Herr en tire le meilleur parti, de façon très imagée. Cinéma ou comédie musicale, il y a quelque chose de Lalo Schifrin, John Barry, voire Michel Legrand dans cette musique, avec tout l'enchaînement positif que cela suppose. Mission non pas impossible : accomplie.
Dominique Simonet, La Libre (B).

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"Herr réunit un sextet de haut vol et un quatuor à cordes pour interpréter neuf de ses compositions.
Les morceaux d'Herr s'appuient sur des textures sonores à plusieurs niveaux : un arrière-plan avec les cordes ("Second Look"), un cadre rythmique robuste ("String Positive"), des sections qui se croisent dans un ballet de voix, tantôt en choeur, tantôt en contre-chants ou en solo ("The Right Choices?"). Les ambiances passent d'un décor aux accents funky ("The Positive Side"), d'une ballade nonchalante ("Chemistry and Mystery") ou d'une subtile musique cinématographique ("Pages and Chapters"), à des pièces bop... ou un scat énergique ("I Think of You"), voire à un blues aux traits épais joué à la guitare ("Modules")."

Bob Hatteau, Jazz à babord (blog, F).

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"Michel Herrs grote liefde voor welgeformuleerde melodieën, verfijnde harmonie en inkleuring krijgt hier een leuk open doek. De dialoog tussen het strijkkwartet en het jazzsextet verloopt vriendelijk en zacht, en je hoort hoe bedreven en gedreven Herr zich op de kunst van het arrangement kan werpen. Op "I think of You" verschijnt even de kristallen stem van Tutu Puoane op tekst van Judy Niemack. Nogal wat thema's worden unisono op contrabas en piano geopend, waarbij de blazers eerder van antwoord dienen, wat een eigen karakter geeft aan deze compositiebundel."
Chris Joris, Jazz & Mo' (B).